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Waymo: el automóvil autónomo de Google se dirige al mercado

julio 2, 2021


Cuando Uber y nuTonomy dieron la bienvenida al público a los autos autónomos en Pittsburgh y Singapur, respectivamente, el equipo de automóviles de Google ignoró las preguntas sobre cómo y cuándo comercializaría su tecnología. Los informes afirmaron que era reduciendo sus ambiciones. El esfuerzo comenzó a parecerse a una corrida. El lanzamiento de Waymo, al menos a la vista del público, vuelve a poner a la división de autos robot en la carrera.

Waymo

Liderando a los ciegos

Google ha presentado durante mucho tiempo los vehículos autónomos como una forma de reducir las muertes por accidentes de tráfico (más de un millón en todo el mundo cada año) y como una herramienta para quienes no pueden conducir. Es un giro altruista en una industria cuyo valor potencial Boston Consulting Group fija $ 42 mil millones al año para 2025. Así que poner a Steve Mahan en el coche se siente como un truco publicitario —¡Mira nuestras buenas obras!— hasta que hables con el hombre.

Mahan comenzó a perder la visión a la edad de 37 años, en 1990, debido a una rara enfermedad genética llamada nanoftalmos. Quedó ciego de un ojo en unos pocos años y perdió la vista en el otro después de un tratamiento con láser en 2004 (los médicos salvaron alrededor del 10 por ciento de su visión, pero esperan que pierda incluso eso, eventualmente). Dejó de conducir poco después , y durante la última década ha dependido de familiares y amigos generosos, y onerosos servicios de paratránsito, para trasladarse desde su casa suburbana en Morgan Hill, California, a cualquier otro lugar. Perder esa independencia, dice, fue traumático.

Presionar el botón verde «ir» en el pod de Google eliminó algo de esa angustia, al menos por un momento. «Me dieron la oportunidad de ser el hombre que era antes, por el tiempo que pasé en ese auto», dice Mahan. «Simplemente déjame ser una persona completa de nuevo».

Mahan había viajado en el coche de Google dos veces antes. En 2012, viajó con un ingeniero y escolta policial; en 2014, en un estacionamiento cerrado.2 La expedición de Austin del año pasado fue su primer viaje en solitario y la aproximación más cercana a lo que podría ofrecer un servicio de automóvil autónomo. «Este viaje se trató de demostrar que realmente podemos aprovechar esa capacidad y convertirla en algo que esté listo para salir al mundo real», dice Nathaniel Fairfield, quien dirige el equipo de planificación, control y enrutamiento de Waymo, y ha estado a bordo desde el proyecto lanzado.

A principios de 2015, Fairfield pensó que se estaban acercando: los autos marcaban días completos en los campos de pruebas de Google sin necesidad de adquisiciones humanas. Habían conducido 1,2 millones de millas en vías públicas y podían detenerse para vehículos de emergencia. Podían detectar y frenar en busca de ardillas, y leer las señales manuales de policías y trabajadores de la construcción. Sabían cuándo tocar la bocina cortésmenteSolo asegurándome de que me veas aquí) y cuándo hacerlo sonar (¡Estás a punto de estrellarte contra mí!). Luego, el equipo pasó el año siguiente poniendo otras 800.000 millas en el odómetro colectivo de la flota para afinar todo. Y dio 10,000 viajes a empleados e «invitados».1

«Llevar la tecnología a ese punto nos ha enseñado mucho sobre lo que se necesita para escalar», dice Fairfield, «hasta el punto en que podemos llevarla a todos, en todas partes».

Expandirse y conquistar

Independientemente de la capacidad de la tecnología, el salto de la fase experimental a «todos y en todas partes» presenta una lista de labores para hacer temblar a Hércules. Waymo debe demostrar que su sistema de conducción autónoma funciona en todas las situaciones, y luego lograr que el público, y los funcionarios públicos, acepten esa prueba. La compañía más nueva de Alphabet debe mapear cada centímetro de cada calle que planea viajar, llevar esos datos a sus autos y descubrir cómo mantener esos mapas actualizados.

Tiene que reducir los costos, especialmente para la unidad Lidar de mapeo espacial crucial del automóvil: una unidad como ese cubo KFC giratorio en el techo puede costar decenas de miles de dólares en este momento. Google está fabricando parte de su propio hardware de detección, en un intento por mantener bajos los precios. «Tendrá que hacerlo rentable», dice Xavier Mosquet de Boston Consulting Groups, especialmente en hardware, un área en la que Google ha tenido problemas en el pasado.2

Quizás la parte más difícil será fabricar los automóviles a escala y al costo, algo valioso que pocas empresas en el planeta pueden manejar. En mayo, Google se asoció con Fiat Chrysler para poner su tecnología autónoma en una flota de minivans Pacifica. Ese trato podría convertirse en algo más sustancial, o los técnicos podrían conectarse con otro maestro de fabricación.

Si Waymo puede concretar todo eso, podrá navegar por el plato de espaguetis de regulaciones — de ciudad a estado a país — la mayoría de las cuales ni siquiera existen todavía. Luego, tiene que construir la infraestructura técnica para una flota compartida, incluida la forma de enviar y enrutar sus automóviles. Allí, Uber tiene una gran ventaja: ha pasado cinco años y 2 mil millones de viajes perfeccionando su sistema, minimizando constantemente el tiempo que sus conductores pasan conduciendo sin pagar a los pasajeros en el asiento trasero. «Esto no es trivial», dice Jonathan Matus, director ejecutivo de la empresa de análisis de datos móviles Zendrive. «Es necesario tener el software adecuado».

¿Y una vez que tengas el juego de tierra? Es solo cuestión de hacer que el hoi polloi suba a bordo.

Teniendo en cuenta esa letanía de desafíos, Waymo está, en el mejor de los casos, a medio camino listo para su debut. Pueden pasar años antes de que todo esté arreglado. Con suerte, todos los que ven a Steve Mahan, solo en su cápsula, puedan tolerar la espera.

1Historia actualizada a las 13:05 ET para incluir nueva información.
2Historia actualizada a las 16:00 ET para incluir el año correcto del segundo disco de Mahan y el enfoque de hardware de detección de Google.



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