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Una vida en los juegos: el genio juguetón de John Conway

julio 2, 2021


Este acicate, como si fuera necesario, fomentaba cada vez más el juego. Conway siempre llevaba consigo la munición necesaria para atrapar mejor a un oponente desprevenido. Y, curiosamente, en esta búsqueda se mantuvo semi-organizado con un estuche de juegos de cuero bien provisto de dados, damas, un tablero, papel, lápices, tal vez algo de cuerda y siempre algunas barajas de cartas. Los juegos de cartas y los trucos de cartas eran su fuerte. Su análisis de los juegos con estudiantes, profesores o visitantes, o solo, descalzo en el piso de la sala común, evolucionó de juegos individuales a juegos compuestos, con jugadores jugando muchos juegos a la vez, a veces, digamos, un juego de ajedrez y un juego de Go, así como un juego de Domineering, y decidiendo, un turno a la vez, en qué juego hacer su movimiento. Llenó sus habituales deslizamientos de tontos analizando estos juegos. Entonces, como le dijo a un reportero de Descubrir revista que vino a visitar Cambridge:

Tuve una sorpresa fantástica. Me di cuenta de que había una analogía entre lo que estaba escribiendo y la teoría de los números reales. Luego lo miré y descubrí que era mucho más que una analogía. Fueron los números reales.

Y mucho, mucho más, que apropiadamente se conoció como los números surrealistas, la mayor expansión posible de la recta numérica real, nombrada así por el científico informático de Stanford. Donald Knuth. Y para siempre a partir de entonces, Conway no se preocupó por el adicto al trabajo difícil de complacer, el profesor Frank Adams y los de su clase. Conway pensó que su gran descubrimiento, que se originó al jugar juegos tontos, le quitó el mordisco a los matemáticos serios. Una vez que encontró los surrealistas (y en el mismo período de 12 meses, su «annus mirabilis», inventó el Juego de la Vida y descubrió el grupo Conway), ordenó lo que él llama «el Voto». “Dejarás de preocuparte y sentirte culpable; harás lo que te plazca ”. Se rindió a su curiosidad peripatética y la siguió adonde fuera, ya fuera hacia la recreación o la investigación, o hacia algún lugar completamente no matemático.

Gardner resumió la teoría surrealista como “Vintage Conway: profundo, innovador, perturbador, original, deslumbrante, ingenioso y salpicado de escandalosos juegos de palabras de Carrolliano… ¿No son estos comienzos triviales? Sí, pero proporcionan una base segura sobre la cual Conway … construye cuidadosamente un edificio vasto y fantástico «. ¿Pero un edificio de qué? Conway, en un artículo titulado «Todos los números, grandes y pequeños», concluyó con una pregunta similar:

¿Tiene alguna utilidad toda la estructura?

«Está en el límite entre las cosas divertidas y las matemáticas serias», dijo el fallecido matemático húngaro-estadounidense Paul Halmos. «Conway se da cuenta de que no se considerará genial, pero aún podría intentar convencerte de que lo es». Muy al contrario. Conway cree que los surrealistas son geniales y no hay «fuerza» al respecto. En todo caso, está profundamente decepcionado de que los surrealistas aún no hayan conducido a algo más grande.

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¿Dónde lo coloca todo esto en la antigua odisea intelectual de las matemáticas hacia la belleza y la verdad? Conway en ocasiones (cuando se le pregunta) se ve a sí mismo como parte de una banda de música que recorre las calles del tiempo. Por otra parte, a menos que se le pregunte, rara vez, si es que alguna vez, retrocede para situarse dentro de la empresa en su conjunto. Otros lo han intentado. En esta era de las listas de los 10 primeros, el Observador, el periódico dominical más antiguo del mundo, incluyó a Conway en su panteón de matemáticos cuyos descubrimientos han cambiado nuestro mundo. Pero solo trata de discutir el Observadorlista de, del columnista Alex Bellos, con Conway, por no hablar de otra lista en la que se encontró recientemente, de Clifford Pickover en su libro Maravillas de los números, que contiene un capítulo dedicado a «Una clasificación de los 10 matemáticos más influyentes que viven en la actualidad». Alude a cualquiera de los dos, y él pone reparos en venganza:



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