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‘The Code Breaker’ es la crónica de Crispr que necesitas leer

julio 1, 2021


Entonces, comienzas a escribir sobre Jennifer Doudna y lo siguiente que sabes es que gana el Premio Nobel. ¿Coincidencia?

A pesar de lo que la gente piensa sobre los sistemas electorales manipulados, no tengo la capacidad de piratear el proceso de votación de la Academia Sueca. Pensé que era demasiado pronto para Crispr. Quiero decir, solo habían pasado ocho años desde el artículo histórico de Doudna y Charpentier. Pero la mañana en que se iba a anunciar el Premio Nobel de Química, todavía puse mi alarma a las 4 am para poder escuchar la transmisión en vivo. Y cuando escuché el anuncio solté un grito. Lo curioso es que Doudna en realidad durmió durante las llamadas telefónicas desde Estocolmo. Cuando hablé con ella unas horas más tarde, me dijo que solo se enteró de su victoria después del hecho, gracias a un reportero que llamó para recibir sus comentarios.

Ese momento, en muchos sentidos, representó la culminación de un enfrentamiento de años sobre quién merece crédito por convertir a Crispr de una curiosidad biológica en una de las tecnologías más poderosas jamás inventadas. ¿Cómo fue intentar capturar eso?

Todos con los que hablé fueron muy generosos. Feng Zhang, que es el principal competidor de patentes y premios, es una de las personas más encantadoras, abiertas e interesantes que jamás haya conocido. Estaba un poco preocupado cuando lo conocí, porque estaba escribiendo sobre personas que habían sido sus rivales, pero él no pudo haber sido más amable.

Por tanto, creo que el acceso me ayudó a demostrar que la ciencia es un esfuerzo humano real que a menudo implica mucha competencia: por patentes, premios y reconocimiento. La competencia es algo bueno. Nos estimula. Eso fue cierto en la competencia entre Intel y Texas Instruments en el desarrollo del microchip. Y fue cierto con Crispr. Pero lo que también es cierto es que cuando llegó Covid, todos estos científicos dejaron de lado la carrera por las patentes y centraron su atención en la lucha contra el coronavirus y pusieron sus descubrimientos rápidamente en el dominio público para que cualquiera que se uniera a esa lucha los usara.

Entonces, mi esperanza para el libro es que muestre la combinación de competencia y cooperación que está en el corazón de la ciencia. Y el hecho de que a pesar de que estos son humanos reales con egos y ambiciones, ellos —más que la mayoría de las personas— se dan cuenta, correctamente, de que son parte de un esfuerzo noble que tiene un propósito más elevado. Espero que todos en el libro parezcan héroes a su manera, porque lo son.

Estabas en medio de un informe sobre este libro cuando sucedió algo sísmico en el mundo de Crispr. En 2018, un científico chino llamado He Jiankui revelado no sólo había editado embriones humanos sino comenzó embarazos con ellos, lo que llevó al nacimiento de gemelas. ¿Cómo afectó eso la trayectoria de la historia que intentaba contar?

Eso realmente se convirtió en un punto de inflexión crucial en la narrativa. Porque ahora todos estos científicos se vieron obligados a luchar con las implicaciones morales de lo que habían ayudado a crear. Pero luego las cosas cambiaron de nuevo cuando golpeó el coronavirus. Terminé trabajando en el libro un año más para observar a los jugadores mientras se enfrentaban a esta pandemia. Y eso en realidad hizo que mi propio pensamiento sobre Crispr evolucionara.

¿Cómo es eso?

Creo que a veces sentí una resistencia visceral a la noción de que podríamos editar el genoma humano, especialmente en formas que serían heredables. Pero eso cambió tanto para mí como para Doudna, ya que conocimos a más y más personas que padecen horribles problemas genéticos o que tienen hijos que los padecen. Y cuando nuestra especie fue atacada por un virus mortal, me abrió más la idea de que deberíamos usar cualquier talento que tengamos para prosperar y estar sanos. Así que ahora estoy aún más abierto a la edición de genes que se realiza con fines médicos, ya sea la anemia de células falciformes, la enfermedad de Huntington o Tay-Sachs, o incluso para aumentar nuestra resistencia a los virus y otros patógenos y al cáncer.



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