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‘Meteorito’ es una carta de amor a Space Rocks

julio 2, 2021


Una noche en En abril de 2019, los cielos sobre La Palmera, un pueblo en el norte de Costa Rica, comenzaron a brillar cuando un meteorito del tamaño de una motocicleta se rompió y esparció trozos de roca espacial caliente sobre la selva tropical de abajo. Fue solo uno de los miles de meteoritos que golpean la Tierra cada año, pero este en particular, más tarde denominado Aguas Zarcas, provocó un frenesí entre los expertos. Para el ojo inexperto, sus fragmentos parecen rocas grises sin pretensiones. Pero dentro hay una colección de moléculas orgánicas y polvo espacial que son anteriores al nacimiento de nuestro sistema solar.

Aguas Zarcas se encuentra entre los ejemplos más prístinos jamás descubiertos de una clase de meteoritos conocidos como condritas carbonáceas. Es un nombre profundamente poco atractivo, pero estas antiguas rocas espaciales son como máquinas del tiempo que proporcionan ventanas al universo tal como existía hace miles de millones de años. Son registros geológicos únicos que detallan la formación de aminoácidos en el espacio, que algunos científicos creen que puede haber sido el grano abiótico que inició la evolución de la vida en la Tierra. Son una rareza entre las rarezas, apreciadas por coleccionistas y científicos, y a menudo valen más que su peso equivalente en oro.

Las condritas carbonáceas juegan un papel protagónico en Meteorito, un nuevo libro del cosmoquímico de la Universidad de Bristol, Tim Gregory. Pero estos extraños visitantes extraterrestres son solo uno de una variedad aparentemente interminable de rocas espaciales extrañas y maravillosas, y la pasión de Gregory por su tema gotea de cada página. Meteorito es una mezcla de ciencia e historia que está llena de anécdotas de situaciones cercanas y accidentes felices. Gregory logra un buen equilibrio entre la ciencia dura y lo difícil de creer, pero promete que todo lo que hay entre las portadas es verdad.

WIRED se reunió con Gregory en su casa en Nottingham, Inglaterra, para aprender más sobre el libro y por qué el mejor lugar para encontrar un meteorito es en los confines de la Tierra. La siguiente entrevista ha sido ligeramente editada para mayor claridad y extensión.

WIRED: Trabajas como ‘cosmoquímico’. ¿Qué es la cosmoquímica y cómo te metiste en ella?

Gregory: Siempre me han gustado las rocas y siempre me ha gustado el espacio también. Descubrí un par de años después de mi licenciatura que hay una disciplina que combina ambos, rocas y espacio, y eso es la cosmoquímica. Utiliza las mismas herramientas que la geoquímica, pero resulta que está en rocas del espacio exterior en lugar de en la Tierra.

¿Qué diferencia a las rocas espaciales de las rocas terrestres?

Hay algunas cosas que distinguen a los meteoritos de las rocas terrestres. El más obvio es su edad. Casi todos los meteoritos que hemos descubierto provienen de asteroides y se enfriaron muy rápidamente después de formarse. La Tierra tiene un motor de calor interno a través de la desintegración de isótopos radiactivos que todavía impulsa los procesos volcánicos y tectónicos. Entonces, la Tierra todavía está geológicamente activa, mientras que los procesos geológicos en estos asteroides fueron de muy corta duración. Entonces, las rocas que provienen de estos lugares, los meteoritos, no han cambiado mucho en los últimos cuatro mil quinientos millones de años. Son mucho más antiguos que las rocas terrestres más antiguas.

¿Cómo puedes distinguir un meteorito de cualquier otra roca de la Tierra a menos que lo veas caer al suelo?

Los meteoritos se ven exactamente como las rocas de la Tierra, por lo que tenemos que investigar la química y observar su composición isotópica. Hay diferencias químicas muy sutiles que prueban su origen extraterrestre. Vienen de mundos fundamentalmente diferentes, que heredaron una mezcla de sustancias químicas ligeramente diferente cuando se formaron. Con los meteoritos, no hay forma de que puedas encontrar ese tipo de huella química en la Tierra a menos que provenga de otro mundo.

¿Dónde encuentran los científicos sus meteoritos?

Tenemos alrededor de 60.000 meteoritos en la colección mundial, y la mayoría de ellos provienen de la Antártida. Hay algunas razones para ello. El primero es realmente obvio: generalmente, los meteoritos son muy oscuros cuando aterrizan en la superficie y el hielo es blanco. Entonces se destacan como un pulgar dolorido en la capa de hielo.



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