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Los marcianos pueden ser reales. Eso hace que la exploración de Marte sea mucho más complicada

julio 1, 2021


Solo hay un problema: parece cada vez más probable que Marte ya esté habitado por marcianos. Muy pequeños. Lo que concierne a Cassie Conley.

El trabajo de tiempo completo de Conley en la NASA es asegurarse de que no arruinemos nuestro primer encuentro con extraterrestres, por pequeño que sea. Su título oficial es oficial de protección planetaria de EE. UU. Es una especie de sheriff interplanetario, cuyo deber principal es vigilar las idas y venidas de los terrícolas más diminutos: microorganismos, que resultan extraordinariamente buenos para hacer autostop en naves espaciales. A medida que la flota cada vez más grande y sofisticada de exploradores de robots de la NASA se ha extendido por el espacio durante la última década y ha enviado hallazgos emocionantes a casa: agua en Marte, enormes géiseres que brotan de la luna de Saturno, Encelado, mares agitados bajo el hielo de Europa, Conley ha registrado 14 horas de días haciendo seguro que esos robots no infectan ningún cuerpo celeste con gérmenes de la Tierra. Cuanto más probable sea que un destino sustente la vida, más estricta será.

El pequeño departamento de Conley en la NASA, la Oficina de Protección Planetaria (lema: «Todos los planetas, todo el tiempo»), se remonta a la Guerra Fría, cuando los soviéticos y los estadounidenses firmaron un tratado para prevenir la contaminación del espacio. Una de las razones fundamentales de la existencia de la oficina es puramente científica. Si existe vida extraterrestre, los investigadores, por supuesto, querrán estudiar cómo se originó y evolucionó, para vislumbrar lo que el científico planetario Chris McKay llama un «segundo Génesis». Y para evitar pistas falsas, los humanos debemos tener cuidado de no enturbiar el espacio con nuestro propio rastro de bacterias.

Otro fundamento menos oficial de la política de protección planetaria actual es ecológico; incluso podría llamarlo anticolonial. Esencialmente, la oficina de Conley sirve para evitar que la NASA les haga a los marcianos lo que los exploradores europeos les hicieron a los nativos americanos con viruela. Debido a que Marte carece de la historia de vida abundante de la Tierra, tiene mucha más materia prima para que la devoren los polizones bacterianos de la Tierra, si alguno de ellos, por ejemplo, entra en contacto con el agua, encuentra un nicho en el que puede sobrevivir y comienza a reproducirse. “El planeta entero es un plato de comida para estos organismos”, dice ella. «Se comerán a Marte». Conley quiere asegurarse de que al menos sepamos si existe vida marciana antes de que introduzcamos una especie invasora que la aniquilará.

Y la tercera razón principal de la oficina de Conley es, bueno, ligeramente apocalíptica. A finales de la década de 1960, cuando la era espacial era completamente nueva, el espectro del contagio interplanetario estaba muy presente en la imaginación del público. En 1969, Michael Crichton publicó La cepa de Andrómeda, su novela sobre un microbio extraterrestre que cae a la tierra en un satélite y destruye una ciudad de Arizona. Dos meses después, cuando el Apolo 11 Cuando la tripulación regresó de su triunfal alunizaje, la NASA llevó a los astronautas de su amerizaje oceánico a una instalación herméticamente sellada en Houston, donde fueron aislados, pinchados, pinchados y restregados con lejía durante dos semanas antes de que pudieran recibir la bienvenida de su héroe completo. (Una foto invaluable muestra a Richard Nixon usando un micrófono para charlar con los astronautas, quienes están encerrados, sonriendo, dentro de un remolque Airstream sellado). En esos días, la protección planetaria se trataba principalmente de nosotros, de proteger esto planeta contra la vida extraterrestre potencialmente virulenta.

Esos temores del público se extinguieron gradualmente cuando la luna resultó sin vida y los rovers vikingos de la década de 1970 parecieron mostrar que Marte era un lugar árido. Pero esos hallazgos resultaron ser incorrectos, así que ahora, ¿quién sabe?

En resumen, cuando Conley tomó el teléfono después de su visita a UFO Sightings Daily, no fue para estimular al equipo de Curiosity hacia esa posible agua. Era para mantener el rover fuera de eso.

En 2010, Lujendra Ojha, estudiante de la Universidad de Arizona, notó rayas oscuras corriendo por las laderas marcianas en imágenes de satélite. La NASA confirmó que las rayas eran agua superficial salobre en 2015.

NASA / JPL-Caltech / Univ. de arizona

Conley es una persona pequeña, delgada y apenas mide más de 5 pies de altura. Cuando nos reunimos en el Goddard Space Flight Center de la NASA en los suburbios de Maryland, ella casi desaparece dentro de su pesado abrigo. Pero si alguien nació para el trabajo de oficial de protección planetaria, probablemente lo sea. Su padre era un matemático que trabajaba para la NASA. Su madre era una bióloga que estudió genética de la mosca de la fruta. El hámster de la familia en realidad se llamaba JBS Haldane, en honor a un famoso genetista británico del siglo XX, cuyas teorías sobre los orígenes de la vida ayudaron a inspirar la idea de la protección planetaria.

Conley comenzó a trabajar para la NASA como biólogo investigador, especializándose en experimentos que usaban nematodos o lombrices intestinales, organismos del tamaño de una mota de pelusa, como especímenes de animales. En enero de 2003, logró que uno de sus experimentos fuera enviado en el transbordador espacial. Columbia. Fue diseñado para probar cómo el desarrollo muscular y el metabolismo de los nematodos resistirían un tiempo prolongado en gravedad cero, el tipo de exposición que los humanos tendrían que soportar en un viaje a Marte.



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