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La lluvia plástica es la nueva lluvia ácida

julio 1, 2021


Para cuantificar cuán grave se ha vuelto el problema en todo el oeste de Estados Unidos, los investigadores utilizaron recolectores en 11 parques nacionales y áreas protegidas, tomando muestras tanto de la lluvia como del aire. Cada uno tenía un balde «húmedo» para recoger el agua de lluvia y un balde «seco» para recoger el aire. Un sensor detectaría la lluvia y abriría el balde «húmedo» mientras cierra el seco. Y viceversa cuando hace sol, por lo que el balde seco recogería partículas de microplástico transportadas por el viento mientras el balde húmedo permanecía cerrado. Los investigadores también modelaron dónde se originó cada tormenta en particular de la que recolectaron lluvia, observando el tamaño de las ciudades por las que viajó antes de arrojar agua y microplásticos en el cubo húmedo.

En general, encontraron que un impresionante 98 por ciento de las muestras recolectadas durante un año contenían partículas microplásticas. En promedio, el 4 por ciento de las partículas atmosféricas capturadas eran en realidad polímeros sintéticos. Las partículas que cayeron en la lluvia fueron más grandes que las depositadas por el viento; las partículas más ligeras son atrapadas más fácilmente por las corrientes de aire. Las microfibras, de fuentes como la ropa de poliéster, constituían el 66 por ciento del material sintético en muestras húmedas y el 70 por ciento en muestras secas. “Me quedé completamente anonadado al ver pequeñas piezas de plástico de colores brillantes en casi todas las muestras”, dice Brahney. Además, el equipo no pudo contar partículas y fibras claras o blancas con su equipo, por lo que su recuento probablemente sea conservador.

Al observar la trayectoria de las tormentas que depositaron las muestras de microplásticos húmedos, Brahney y sus colegas pudieron trazar un mapa de cómo los sistemas meteorológicos transportan las partículas. Los vientos, por ejemplo, pueden levantar partículas microplásticas del suelo en un área urbana y llevarlas a favor del viento antes de forzarlas a salir a la superficie una vez más. “La lluvia es muy eficaz para limpiar la atmósfera de todo lo que hay en ella”, dice Brahney. «Por lo tanto, podría haber una buena cantidad de polvo y plásticos en la atmósfera y una tormenta los eliminaría». Las partículas de microplástico podrían incluso actuar como núcleos de condensación, fragmentos de escombros que atraen el vapor de agua para formar una nube.

La lluvia seca, por otro lado, parece viajar distancias más largas. El tamaño más pequeño de estas partículas indica que son transportadas más fácilmente por los vientos durante cientos, tal vez miles de millas; considere que el polvo del Sahara sopla fácilmente a través del Atlántico y cae en la selva amazónica, en lugar de quedar atrapado en tormentas, un más Fenómeno regional. Y los microplásticos probablemente viajen incluso más lejos que las partículas del suelo porque son mucho menos densos.

“Vimos relaciones con la ubicación de la corriente en chorro, lo que implica que las masas de aire que controlan la deposición son realmente altas en la atmósfera”, dice Brahney. (En los EE.UU, la corriente en chorro de rápido movimiento corre de oeste a este a lo largo del continente). Esto coincide con lo que otros científicos están empezando a ver en otras partes del mundo: pequeñas piezas de plástico, en su mayoría fibras sintéticas de la ropa, quedan atrapadas en el viento y se extienden por todas partes, contaminando anteriormente hábitats prístinos. Por ejemplo, las ciudades de Europa parecen estar sembrando el Ártico con microplásticos.

Esta nueva investigación viene con otra sorpresa preocupante: el 30 por ciento de las partículas de la muestra eran microperlas, pequeñas esferas sintéticas que Estados Unidos prohibido en productos de belleza en 2015. Sin embargo, las microperlas en las muestras eran generalmente más pequeñas que las que encontraría en esos productos. “Vimos muchas microperlas de colores brillantes, en todos los colores del arco iris, y algunas de las que identificamos como acrílicas”, dice Brahney.

Eso lleva a los investigadores a especular que las microperlas provienen de pinturas y recubrimientos industriales. Si se rocían, podrían arrojar fácilmente las microperlas a la atmósfera, donde serían recogidas por los vientos y llevadas lejos. Si ese es realmente el caso, la industria de la pintura puede estar en el mismo tipo de cálculo de microperlas que manchó a la industria de la belleza. Aún así, si un país prohíbe las microperlas en las pinturas, las cosas bien podrían llegar desde un país vecino.



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