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La inundación bíblica que ahogará a California

julio 1, 2021


En su modelo, 25 días de lluvias incesantes abruman la infraestructura de control de inundaciones del Valle Central. Luego, grandes franjas de la parte norte del Valle Central se sumergen hasta 20 pies de agua. La parte sur, el Valle de San Joaquín, desciende más ligera; pero una franja de agua de inundación de millas de ancho se acumula en las regiones de menor elevación, se expande para abarcar la extensión que alguna vez fue el fondo del lago Tulare y se extiende hasta el extremo sur del valle. La mayoría de las zonas metropolitanas del Área de la Bahía escapan a daños graves, pero franjas de los condados de Los Ángeles y Orange experimentan «inundaciones extensas».

Como Jones me enfatizó en nuestra conversación, el escenario ARkStorm es una aproximación cautelosa; una mega-tormenta que coincide con 1862 o sus antecedentes relativamente recientes podría enterrar todo el Valle Central bajo el agua, desde el extremo norte hasta el sur. Como el informe lo pone: “Seis megastormentas que fueron más severas que las de 1861–1862 han ocurrido en California durante los últimos 1800 años, y no hay razón para creer que tormentas similares no volverán a ocurrir”.

Una mega-tormenta del siglo XXI caería en una región bastante diferente a la California de la época de la fiebre del oro. Por un lado, es mucho más poblado. Si bien el cálculo de ARkStorm no estimó el número de muertos, advirtió de una «pérdida sustancial de vidas» porque «la profundidad de las inundaciones en algunas áreas podría ser realista del orden de 10 a 20 pies».

Luego está la transformación de la agricultura desde entonces. La tormenta de 1862 ahogó aproximadamente 200.000 cabezas de ganado, aproximadamente una cuarta parte de la manada total del estado. Hoy, el Valle Central alberga casi 4 millones de vacas lecheras y de carne. Si bien el ganado sigue siendo una parte importante de la mezcla agrícola de la región, ya no la domina. Hoy en día, el valle está cada vez más entregado a plantaciones intensivas de almendros, pistachos y uvas, lo que representa miles de millones de dólares de inversiones en cultivos que tardan años en establecerse, se espera que prosperen durante décadas y podrían ser arrasados ​​por una inundación.

Aparte de las pérdidas económicas, «la evolución de una sociedad moderna crea nuevos riesgos de desastres naturales», me dijo Jones. Citó las redes de energía eléctrica, que no existían a mediados del siglo XIX en California. Hace cien años, cuando despegaba la electrificación, los cortes de energía prolongados causaron inconvenientes. Ahora, la pérdida de electricidad puede significar la muerte de poblaciones vulnerables (piense en hospitales, hogares de ancianos y prisiones). Otro ejemplo es la intensificación de la agricultura. Cuando unos cientos de miles de ganado vagaban por el escasamente poblado Valle Central en 1861, su ahogamiento planteaba riesgos biológicos relativamente limitados, aunque, según uno cuenta contemporánea, en Sacramento después de la inundación, había una «buena cantidad de cerdos y ganado ahogados sueltos en las calles».

Sin embargo, hoy en día, varios millones de vacas se empaquetan en corrales de engorde masivos en el sur del Valle Central, sus desechos a menudo se concentran en lagunas de estiércol líquido al aire libre, listos para ser barridos y mezclados en una lechada fecal. Condado de Tulare de baja altitud alberga cerca de 500.000 vacas lecheras, con 258 operaciones con un promedio de 1.800 cabezas de ganado cada una. Las vacas lecheras modernas maduras son criaturas masivas, que pesan alrededor de 1,500 libras cada uno y miden casi 5 pies de altura en el hombro delantero. Imagínese tratando de mover rápidamente a miles de estas bestias fuera del camino de una inundación, y las consecuencias de no hacerlo.

Una inundación masiva podría contaminar severamente el suelo y las aguas subterráneas en el Valle Central, y no solo por los cadáveres de ganado en descomposición y millones de toneladas de estiércol concentrado. En un 2015 papel, un equipo de investigadores del USGS intentó resumir la miríada de sustancias tóxicas que serían removidas y esparcidas por tormentas e inundaciones masivas. Las ciudades de hace 160 años no podían presumir de instalaciones de aguas residuales municipales, que filtran patógenos y contaminantes en las aguas residuales humanas, ni vertederos municipales, que concentran basura a menudo tóxica. En las abundantes áreas urbanas del siglo XXI, esos servicios de saneamiento vitales se convertirían en grandes amenazas. El informe proyecta que una sopa tóxica de «petróleo, mercurio, asbesto, contaminantes orgánicos persistentes, mohos y patógenos transmitidos por el suelo o las aguas residuales» se esparciría por gran parte del valle, al igual que abono animal concentrado, fertilizantes, pesticidas y otros productos químicos industriales.



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