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Este laboratorio chino apunta a grandes avances en IA

julio 1, 2021


En un edificio bajo edificio con vistas a una concurrida intersección en Beijing, Ji Rong Wen, un científico de mediana edad con gafas de montura fina y una mata de cabello negro, describe con entusiasmo un proyecto que podría promover una de las áreas más candentes de la inteligencia artificial.

Wen lidera un equipo en el Academia de Inteligencia Artificial de Beijing (BAAI), un laboratorio de investigación patrocinado por el gobierno que está probando un nuevo y poderoso algoritmo de lenguaje, algo similar a GPT-3, un programa revelado en junio por investigadores de OpenAI que digiere grandes cantidades de texto y puede generar un lenguaje notablemente coherente y fluido. “Este es un gran proyecto”, dice Wen con una gran sonrisa. «Se necesita mucha infraestructura informática y dinero».

Wen, profesor de la Universidad de Renmin en Beijing contratado para trabajar a tiempo parcial en BAAI, espera crear un algoritmo que sea incluso más inteligente que GPT-3. Planea combinar el aprendizaje automático con bases de datos de hechos y alimentar el algoritmo con imágenes y videos, así como con texto, con la esperanza de crear una comprensión más rica del mundo físico, que las palabras gato y piel no solo aparecen a menudo en la misma oración, sino que se asocian visualmente entre sí. Otros importantes laboratorios de inteligencia artificial, incluido OpenAI, están haciendo un trabajo similar.

Una cosa que atrajo a Wen a BAAI son sus impresionantes recursos computacionales. «La BAAI ha recibido un apoyo estelar del gobierno y tiene una gran capacidad de datos y computación», dice.

Su modelo de lenguaje es uno de los muchos proyectos de BAAI destinados a avances fundamentales en IA, lo que refleja una nueva era para la tecnología china. A pesar de la considerable exageración y los recelos por el ascenso tecnológico de China, hasta ahora el país se ha destacado principalmente en tomar innovaciones de otros lugares y desplegarlas de nuevas maneras. Esto es particularmente evidente en AI, un área que los líderes chinos consideran crucial para sus aspiraciones de convertirse en una verdadera superpotencia.

Algunos avances en BAAI podrían beneficiar directamente al gobierno. Wen dice que su sistema de idiomas podría servir como un asistente inteligente para ayudar a los ciudadanos a realizar tareas cívicas en línea, como obtener una visa, una licencia de conducir o un permiso comercial. En lugar de pasar días llenando el papeleo y esperando en la fila, como es la norma, un ayudante inteligente podría guiar a los ciudadanos a través de la burocracia. Zhanliang Liu, líder del proyecto para el esfuerzo y anteriormente ingeniero en Baidu, la principal empresa de búsqueda web de China, dice que su equipo ha construido un prototipo para el Departamento de Vehículos Motorizados de Beijing. «Es un desafío realmente difícil», dice.

El gobierno, por supuesto, podría beneficiarse de otras formas. Los sistemas de lenguaje de IA más sofisticados podrían resultar útiles para escanear las redes sociales en busca de comentarios cuestionables o para rastrear transcripciones de llamadas telefónicas. El estado chino ha adoptado la IA como una herramienta de gobernanza, incluso para la censura y la vigilancia, particularmente de los musulmanes en la provincia occidental de Xinjiang. No hay evidencia de que el trabajo de BAAI se alimente de la policía o la inteligencia, pero se está publicando abiertamente para que cualquiera lo comercialice o lo aplique.

Al mismo tiempo, los funcionarios desconfían de la posibilidad de que la inteligencia artificial erosione el poder del estado. Varios proyectos en el instituto tienen como objetivo establecer barreras para el uso comercial de la inteligencia artificial, para evitar desafíos éticos y frenar el poder de las grandes empresas de tecnología.

«El gobierno chino está tratando de superar esto, para asegurarse de que tienen el control adecuado, y creo que en realidad eso no está resultando del todo sencillo», dice Nigel Inkster, autor de El gran desacoplamiento, un libro reciente sobre la fracturación de la relación entre China y Estados Unidos.

Un plan ambicioso para la IA

El gobierno dejó claras sus ambiciones de IA en un plan de barrido lanzado en 2017. Fijó a los investigadores de IA el objetivo de lograr «avances fundamentales para 2025» y pidió que el país sea «el principal centro de innovación del mundo para 2030».

BAAI abrió un año después, en Zhongguancun, un vecindario de Beijing diseñado para replicar centros de innovación estadounidenses como Boston y Silicon Valley. Es el hogar de algunas grandes empresas de tecnología inspiradas en los éxitos occidentales, como el fabricante de PC Lenovo y el motor de búsqueda Sogou, así como innumerables tiendas de electrónica barata.



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