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Este avión es tan elegante como un automóvil deportivo, portátil como una moto de agua

julio 1, 2021


Usando sus asignaciones en la escuela de negocios como una excusa para hacer una investigación de mercado, Hawkins se convenció de una «enorme demanda reprimida» de aviones ligeros, y la industria, naturalmente, dio la bienvenida a su entusiasmo. «Cessna quiere una mayor participación en el mismo mercado de siempre», dice Dan Johnson, presidente de la Asociación de Fabricantes de Aeronaves Ligeras. «Icon quiere irrumpir en uno completamente nuevo».

El enfoque de Hawkins para iniciar una empresa aeroespacial fue más Boing Boing que Boeing. En una clase llamada Pensamiento ambidiestro, conoció a un exbanquero llamado Steen Strand, quien más tarde inventaría una patineta que podría deslizarse y patinar como una tabla de snowboard. Apodado el Freebord, pasó a vender 70.000 unidades; Hawkins lo contrató por esa experiencia en diseño de culto. «Yo no era piloto, y eso me pareció un gran no-no», dice Strand. Antes de que pueda explicar cómo superó ese obstáculo, nuestra conversación se interrumpe con música pulsante y luces intermitentes; es hora de la inauguración. Hawkins quita el sudario negro. Está el A5, pintado en rojo y plateado relucientes.

«Cada interruptor y botón del avión se convirtió en un producto de la exploración del diseño», dice Strand, dándome un recorrido por el avión unos minutos más tarde. «Los aviones siempre han tenido que ver con la forma siguiendo la función, pero si miras una moto de nieve o una moto de agua, hay muchas cosas que tienen menos que ver con la función que con la estética y la forma en que te hace sentir. Un Cessna es el producto de una cultura completamente diferente «. Lo cual queda claro en el momento en que Shaun White sube al avión. «¡Amigo, quiero uno de estos!» dice, sacudiendo su melena de cabello rojo. «Siempre quise volar, y podría llegar a Mammoth en, como, una hora. ¡Entonces realmente sería el Flying Tomato!»

De vuelta en el lago Isabella, mientras el A5 avanza hacia el medio del agua, Steen Strand y su equipo de diseño miran con sorprendente calma. «Diseñar un avión que los consumidores quieran en un vehículo de peso de vuelo es difícil», dice Matthew Gionta, vicepresidente de ingeniería de Icon. Pasó 13 años en Scaled Composites, la empresa aeroespacial de Burt Rutan. Estaba programado para liderar el diseño de SpaceShipTwo cuando Hawkins lo llevó a Icon.

En primer lugar, la cabina del A5 tenía que ser espaciosa, pero el fuselaje aerodinámico. Como anfibio, necesitaba un casco inferior afilado y afilado para poder hidroplantar rápidamente, pero también tenía que ser estable y lo suficientemente ancho para nadar y saltar. Luego, hacerlo remolcable significaba darle alas plegables, que agregan peso y complejidad de la misma manera que un convertible de techo rígido pesa un automóvil. «Las leyes de la física no cambian», dice Gionta. «Y muchos aviones no son muy fáciles de volar. Con esto, todas las fuerzas tienen que ser iguales en cabeceo y balanceo para que sea suave, divertido y predecible». Gionta mira el agua y el avión en rodaje.

Segundos más tarde, el A5 se eleva sobre su casco. Y luego, sin esfuerzo aparente, se eleva del agua como una gaviota. «Bien», dice Strand.
Detrás del palo, Karkow hace un bucle largo y ancho, a solo 10 pies por encima de la superficie del lago, y luego se desliza suavemente hacia el agua. Se necesitan 90 segundos. «¡Totalmente rudo!» Hawkins ladra. «¡Tenemos un Porsche 911!»

Dos horas después, Karkow vuelve a subir al avión. Es otro salto corto, pero esta vez se eleva 70 pies del lago y hace un círculo perezoso a nuestro alrededor. El A5 se ve estable y suave, una sólida pieza de ingeniería profesional. Karkow lo lleva más abajo y se inclina en un giro suave, dando un pequeño círculo más antes de volver al lago con un chapoteo, entre más vítores y gritos. «No hay sorpresas en absoluto», dice mientras sale de la cabina. Que es lo que todo ingeniero quiere escuchar.

Hay un largo programa de prueba por delante, pero por ahora Hawkins está armado con prototipos y un video que puede llevar a Oshkosh para generar rumores y pedidos. (Obtendrá 70 en la exhibición aérea un par de semanas después). A pesar de su investigación de mercado, nadie sabe si los tipos amantes de la diversión fuera de la multitud de Oshkosh realmente comprarán A5, especialmente en medio de una crisis financiera mundial. «La economía es terrible en este momento», dice Joel Peterson, presidente de JetBlue Airways y un inversionista de Icon, «pero hay suficientes pilotos que incluso si obtiene una pequeña participación de mercado, será suficiente. Y de todos modos, Kirk es un tipo de deportes extremos y nadie personifica el mercado como él «.

Mientras el avión se desliza desde el lago hacia su remolque, Hawkins salpica por la orilla estrechándose la mano. Luego, reúne a su personal para un anuncio importante. «Estamos aquí en el agua», dice, «y tenemos dos motos de agua y una lancha rápida. ¿Alguien quiere hacer wakeboard?»



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