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El secreto a voces | CON CABLE

julio 2, 2021


Alice hace rodar la pelota generando un gran número elegido al azar. Esto, en efecto, es una clave secreta que solo ella tiene. Ahora viene un acto crucial sugerido a Ellis por el Proyecto C43: Alice, quien es el destinatario previsto, en realidad inicia el proceso de codificación ejecutando una operación matemática para transformar la clave en un nuevo número. Ella le envía el nuevo número a Bob.

El nuevo número es análogo a lo que conocemos como clave pública. Dado que una propiedad importante de la operación matemática que usa Alice es que no puede ser calculada a la inversa, incluso por un observador externo que tiene este segundo número no secreto, y también sabe qué función lo produjo, no puede hacer un cálculo inverso para recuperar el primero, número secreto. Esto es algo que seguirá siendo conocido solo por el destinatario, Alice.

Ahora que Bob tiene este número no secreto, usa una segunda operación para codificar el mensaje privado que tiene para Alice, que luego envía. Con una tercera función matemática, Alice usa su clave secreta original para eliminar esencialmente el cifrado del mensaje. Ahora puede leer el texto sin formato, y Eve no puede hacer nada más que rechinar los dientes mientras observa un intercambio muy público de lo que, para ella, seguirá siendo un galimatías.

La clave no secreta actúa como el ruido de línea en el Proyecto C43. Dado que tales claves no tendrían que estar protegidas, sería posible tener comunicaciones seguras sin todos los arreglos previos necesarios en la criptografía convencional, abriendo el camino para comunicaciones protegidas a gran escala.

Ellis no había sido asignado para desencadenar una revolución en criptografía, pero tenía que enfrentarse a la posibilidad de que lo hubiera hecho. La base misma de la idea – su elemento «no secreto» – parecía tan herética que, para algunos en el GCHQ, refutar su tesis sería un golpe para el orden natural de las cosas. En julio de 1969, se envió un borrador del artículo de Ellis, que, naturalmente, estaba clasificado, al matemático jefe del GCHQ, Shaun Wylie. Justo antes de Navidad, pronunció su sentencia: «Desafortunadamente, no veo nada malo en esto».

Sin embargo, señaló el matemático, Ellis había presentado solo una prueba de que tal sistema podría existir. Lo desconocido permaneció: ¿había realmente una forma de generar una clave no secreta a partir de la clave privada original?

Para que funcione, era necesario estar seguro de que las vísperas del mundo no podrían revertir el primer proceso matemático y poner sus manos en la clave. Ellis había conjeturado un conjunto de tablas de búsqueda que realizarían los diversos cálculos de cifrado y descifrado, pero no había desarrollado las funciones específicas. Hasta que se formulen, el cifrado no secreto no sería más que una curiosidad teórica. Ellis no ocultó esta situación cuando redactó formalmente su idea en un artículo interno de enero de 1970 titulado «La posibilidad del cifrado digital seguro no secreto».

Clifford Cocks se dio cuenta de que los grandes números primos eran la clave de la clave pública.

«Es necesario distinguir cuidadosamente entre hecho y opinión, es decir, entre lo que realmente ha sido probado y lo que parece probable», escribió. «Es particularmente difícil hacer esto en este caso porque hemos establecido algo que, para la mayoría de la gente, parece intrínsecamente imposible».

El paso restante en la creación de una clave segura y no secreta no fue trivial. Incluso cuando se dispuso a buscar las funciones irreversibles que harían funcionar su esquema, Ellis, ingeniero de formación, estaba preocupado de que sus habilidades matemáticas no estuvieran a la altura de la tarea. Y a pesar de la posible importancia de un sistema no secreto, el GCHQ no asignó mucha capacidad intelectual para ayudarlo en la búsqueda. En ocasiones, durante los años siguientes, algunos criptógrafos del Grupo de Seguridad de Comunicaciones y Electrónica leían el artículo de Ellis y trabajaban durante un tiempo en posibles soluciones, y en 1971 un nuevo científico jefe se interesó y asignó a algunas personas al problema. Pero mientras aquellos que buscaban las funciones misteriosas desarrollaron ideas sobre cuáles podrían ser las características de tales cosas, no tuvieron suerte en encontrar una que funcionara.



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