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«El marciano» costó mucho más que esta misión india a Marte

julio 1, 2021


Hace diecinueve años, Ritu dejó su ciudad natal de Lucknow, India, y se mudó por todo el país para convertirse en científica. “No fue una decisión fácil de tomar, pero mis padres siempre me apoyaron”, dice.

El día del lanzamiento en noviembre de 2013, esos sueños se hicieron realidad cuando Ritu miró a los monitores en la sala de control de la misión. Su sistema autónomo estaba destinado a la prueba definitiva.

También en la sala estaba Nandini Harinath, subdirectora de operaciones de la misión.

No hubo un momento en particular que haya despertado el interés de Nandini por la ciencia. “Mi madre era profesora de matemáticas, mi padre es un gran amante de la física. Creo que para mí, la ciencia siempre ha estado ahí ”, dice Nandini. Las matemáticas eran un tema de conversación tan frecuente en casa, Nandini reconoce que se había familiarizado con ellas incluso antes de aprender a hablar. Con su padre, recuerda haber estudiado las constelaciones hasta que pudo reconocer las diferentes estrellas en el cielo nocturno de Bangalore. «Por supuesto, nunca pensé que me uniría a ISRO, pero hace 21 años, simplemente sucedió».

Para Mangalyaan, Nandini hizo los cálculos para determinar la trayectoria que debería llevarlo a Marte.

Durante los despegues, Nandini dice: «Siempre tengo mariposas en el estómago». Una vez que se lanzó el orbitador, el equipo tuvo que realizar operaciones críticas para que dejara la gravedad de la Tierra hacia Marte. Como los describe Nandini, “fueron un asunto de una sola vez. Lo haces bien o no lo haces «. El orbitador siguió un camino predeterminado similar a una honda, girando alrededor de la Tierra de seis a siete veces, encendiendo los motores con cada revolución, hasta que finalmente, ganó suficiente velocidad para dejar la esfera de influencia de la Tierra exactamente en el ángulo recto hacia el planeta rojo. La primera fase de la misión había terminado.

Nueve meses después, el orbitador estaría listo para ingresar a un nuevo mundo: Marte.

Mientras tanto, Nandini trabajó en el control de la misión para asegurarse de que la sonda de Marte siguiera la trayectoria que ella ayudó a calcular y diseñar. Si la cápsula se desviaba de la trayectoria planificada, su equipo tenía los medios para hacerla retroceder. Mientras Nandini estaba siendo examinada en la misión a Marte, su hija estaba tomando sus exámenes finales de la escuela secundaria. Nandini regresaba de la sala de control de la misión a la medianoche y se despertaba a las 4 am para estudiar junto con su hija.

Pero el 24 de septiembre de 2014, no habría oportunidad de realizar ajustes: era hora de que Mangalyaan volara por sí mismo, utilizando el sistema que Ritu ayudó a diseñar. A las 7 de la mañana de esa mañana, el orbitador envió una señal confirmando que el secuenciador del sistema de autonomía a bordo había comenzado a disparar. Estaba listo para entrar en la gravedad de Marte. El orbitador se orientó a sí mismo usando activadores y ruedas hasta que estuvo en un ángulo de inserción con un margen de error de un grado.

Veintiún minutos después, como estaba previsto, el motor empezó a funcionar. Cuatro minutos después de eso, la señal se detuvo. El orbitador había ido detrás de Marte. Si entrara en la gravedad de Marte en el ángulo correcto, enviaría una señal de regreso a la Tierra. Si no fuera así, nunca más se volvería a saber de Mangalyaan.

“Cada minuto”, recuerda Ritu, “estábamos realizando un seguimiento de los datos para intentar calcular si se estaba produciendo una anomalía”. Pero, por supuesto, no había forma de alterar la misión en sí. Durante los siguientes 26 minutos, los equipos de Ritu y Nandini esperaron en el completo silencio de la sala de control de la misión.

Luego, a las 8 de la mañana, llegó una señal a la Tierra. Y el mundo vio la celebración, no solo de la ciencia india, sino también de las mujeres asombrosas en su centro.

«En todo el mundo, la mitad de todos los cerebros están en mujeres».

Astrofísica Vera Rubin, quien descubrió la materia oscura, escribió que tenía tres supuestos básicos sobre las mujeres en la ciencia:

«No hay ningún problema en la ciencia que pueda resolver un hombre que no pueda resolverlo una mujer. En todo el mundo, la mitad de todos los cerebros están en mujeres. Todos necesitamos permiso para hacer ciencia, pero, por razones que están profundamente arraigadas en la historia , este permiso se concede con más frecuencia a los hombres que a las mujeres «.



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