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Conozca una proyección: Mercator

julio 1, 2021


Cada mapa comienza con la misma mentira: La tierra es plana. El mundo no es una forma portátil, asequible o incluso satisfactoria de ver el mundo, por lo que estas exageraciones son necesarias. Sin embargo, los cartógrafos han desafiado la naturaleza aislada de estas distorsiones y han aprendido a utilizarlas como palancas, defectos que pueden compararse entre sí en la búsqueda de diferentes necesidades cartográficas. Cada mapa dice una mentira, pero los buenos mapas usan la proyección correcta para decir verdades específicas. Esta es «Conozca una proyección», una serie de Map Lab que le muestra todas las diferentes formas de desenredar la Tierra. Comenzamos con la proyección con la que probablemente esté más familiarizado.

La proyección de Mercator está en todas partes. Si fue a una escuela pública antes de 1991, esta es la proyección del mapa que le dijo que Groenlandia era del tamaño de África, Alaska era más grande que Brasil y la Antártida era una pesadilla infinita y congelada.

Gerardus Mercator, rodeado por lo que parece ser la inscripción del Anillo Único Verdadero.

Franz Hogenburg / Wikimedia commons

En algún momento desde entonces, es de esperar que le hayan informado que Groenlandia es solo del tamaño de México, Alaska es una quinta parte de Brasil y la Antártida es solo un poco más grande (y apenas más un páramo congelado) que Canadá. (Si necesita un repaso, este rompecabezas de mapa interactivo es una gran ilustración de cómo la proyección distorsiona las masas de tierra). Con suerte, también ha tenido tiempo de superar su enojo con Mercator, porque realmente no es un mal mapa. Simplemente ha estado en el lugar equivocado durante mucho tiempo.

Al igual que las sinfonías, las proyecciones de mapas llevan el nombre de sus creadores. Gerardus Mercator fue un grabador y creador de globos en el Flandes del siglo XVI. Hasta que llegó, la mayoría de los cartógrafos utilizaban la cuadrícula de latitudes y longitudes de Ptolomeo, pero se centraban principalmente en producir mapas del mundo que fueran descriptivos, en lugar de funcionales. Los mapas rectangulares habían pasado de moda rápidamente entre los cartógrafos académicos, que pensaban que era una tontería estirar el planeta en rincones. En cambio, la mayoría prefería las proyecciones elípticas, que usaban líneas progresivamente curvadas de longitud y latitud para crear un redondeo artificial. Estas transformaciones matemáticas mantuvieron las características de la Tierra cerca de sus tamaños y formas reales (al menos, cierto en ese momento. Era la Edad Media).

Mantenerse fiel al tamaño y la forma es genial si está sentado en su estudio, mirando el mundo desde lejos. Pero si está tratando de explorar, un mapa idealizado es casi inútil. Esas formas y tamaños adecuados se obtienen a expensas de la angulosidad, lo que significa que el rumbo trazado de un barco se tuerce a menos que esté trazado directamente de este a oeste. Si usaban proyecciones elípticas, los navegantes tenían que recalcular constantemente su rumbo. Pero la Era de la Exploración estaba muy avanzada. Deje las obras de arte al Renacimiento. Estos marineros necesitaban una herramienta.

Para imaginar cómo funciona una proyección de Mercator, imagínese haciendo brillar una luz a través de un globo de cristal translúcido sobre una hoja de papel. Dependiendo de dónde coloque la luz y cómo use el papel, las características del globo proyectarán una variedad de sombras distorsionadas. Mercator hizo un cilindro con este trozo de papel imaginario y lo envolvió alrededor de su globo imaginario de modo que solo tocara a lo largo del ecuador. Proyectar implica una fuente de luz, y Mercator colocó su hipotética lámpara frente a donde tocaba el papel, también en el ecuador. Las formas más cercanas al punto de contacto eran casi perfectas. Sin embargo, el cilindro era perpendicular a este punto y, a medida que el globo se curvaba desde el papel, las líneas de longitud permanecían rectas en lugar de encontrarse en los polos. Cuanto más se alejaban del ecuador, mayor era la distancia entre ellos.

Si no hubiera ampliado la distancia entre los paralelos, el mapa de Mercator habría sido una simple proyección cilíndrica o de plataforma, también inadecuada para la navegación.

Strebe / Wikimedia commons



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