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Cómo el video amateur nos ayuda a comprender los tsunamis mortales

julio 1, 2021


Los ciudadanos también estaban mejor preparados. Las olas devastaron Japón, murieron casi 16.000 personas, pero un número asombroso sobrevivió, considerando el tamaño del evento. La alarma de tsunami en la bahía de Kesennuma, a lo largo de la costa japonesa de Sanriku, sonó dos minutos después del terremoto, lo que permitió a muchas personas evacuar a los tejados antes de que llegara el agua.

En la parte superior del edificio de la Guardia Costera japonesa, los sobrevivientes filmaron la llegada de las olas. Entregaron el metraje a Fritz y su equipo, quienes visitaron los lugares de filmación originales y utilizaron un escáner láser terrestre, lidar, para crear un mapa digital del paisaje. Fue una lucha encontrar imágenes que no temblaran ni cambiaran de perspectiva; en un video de cinco minutos, pueden usar solo 30 segundos.

De vuelta en el laboratorio de Georgia Tech, Fritz pudo superponer el escaneo de la vida real al video original para averiguar qué tan alto llegó el agua y qué tan rápido viajó. El equipo incluso podría aislar un pedazo de escombros para determinar su velocidad e interpretar el patrón de flujo del tsunami. En la bahía de Kesennuma, descubrió que el tsunami se movía a velocidades de hasta 11 metros por segundo. «Necesitarías ser un velocista como Usain Bolt» para dejarlo atrás, dice.

El video, dice Synolakis, también puede ayudar a salvar vidas. Con las imágenes, los científicos pueden confirmar la precisión de los modelos informáticos que predicen cuándo golpeará un tsunami. “No veo de qué otra manera podríamos comparar nuestros modelos de computadora”, dice. «Si escuchas una advertencia de tsunami, quieres saber cuánto tiempo tienes».

Mientras Fritz y Synolakis se centraban en los videos, otros científicos, como Eddie Bernard, director del Laboratorio Ambiental Marino del Pacífico en Seattle en ese momento, se apresuraban a fortalecer el sistema global de detección y alerta de tsunamis. Tras el tsunami del Océano Índico, EE. UU. Destinó $ 55 millones para la investigación y preparación para tsunamis, reservando más de $ 20 millones por año en fondos adicionales hasta 2011. El laboratorio utilizó el dinero para desplegar docenas de boyas DART; otros países hicieron lo mismo. Hoy en día hay alrededor de 60 en los océanos del mundo.

La mejora paralela en el modelado de terremotos significa que los centros de alerta reciben rápidamente estimaciones más precisas de la magnitud de un terremoto. El personal de algunos centros de alerta se ha duplicado y miles de investigadores de todo el mundo estudian ahora el desastre natural.

Si el sistema actual hubiera existido en 2004, “tal vez 15.000 personas no tuvieran que morir en Sri Lanka. Miles de personas no tuvieron que morir en India ”, explica Stuart Weinstein, quien se desempeña como subdirector del Centro de Alerta de Tsunamis del Pacífico cerca de Honolulu. «Si algo así sucediera de nuevo, no estaría matando a personas a miles de kilómetros de distancia».

Los datos de las boyas y los sismómetros de DART, junto con la información de los videos de los sobrevivientes, han demostrado ser una combinación poderosa. “Antes de 2004, todo el mundo tenía la impresión de que el terremoto podría informarle sobre el tsunami”, dice Bernard. “Esa fue la forma cruda en que lo hicimos. Fue tan crudo que el 75 por ciento de nuestras advertencias se consideraron falsas alarmas «. Ahora, dice Weinstein, «tenemos las herramientas para generar un pronóstico de tsunami en unos 20 minutos».

Los científicos del Laboratorio Ambiental Marino del Pacífico están tratando de construir mejores pronósticos de inundaciones de agua, similares a las predicciones de marejadas ciclónicas de huracanes, basadas en los modelos que Fritz y Synolakis han perfeccionado. “Esta es la próxima frontera”, dice Synolakis. Si, por ejemplo, detectaran que se desplazaron 3 metros de agua en un lugar determinado en medio del océano, los investigadores podrían, con bastante rapidez, obtener una estimación de dónde podría ir esa agua y qué tan rápido llegaría allí.

Estos pronósticos detallados son cruciales para los planificadores de evacuación y los ingenieros civiles. Si las personas que se encuentran en el camino de un tsunami no tienen tiempo suficiente para dirigirse a terrenos más altos, necesitan otra opción. Después del tsunami del Océano Índico, los ingenieros de Japón presionaron para expandir el número de estructuras de evacuación verticales a lo largo de las costas del país. Con forma de garajes de estacionamiento esqueléticos con grandes plataformas en la parte superior, 37 de ellos proporcionaron un refugio de última hora del tsunami de 2011, salvando a unas 5.000 personas. Además, un edificio de evacuación vertical diseñado para albergar a más de 500 personas se levanta en el vecindario de Banda Aceh que Fritz visitó en 2005. “El sitio fue seleccionado”, dice, “porque había suficientes videos de personas sobreviviendo allí para infundir confianza. «


Fritz tiene ahora 47 años. Bien afeitado con cabello oscuro, ha vuelto a estudiar su primer interés: desencadenantes poco comunes de ondas destructivas. Cuando no está enseñando en Georgia Tech, a menudo se lo puede encontrar en la Oregon State University, en el OH Hinsdale Wave Research Laboratory, ubicado a 40 millas tierra adentro en Corvallis.

En julio de 2018, lo visité en el laboratorio de olas. Nos detuvimos en el borde de una cuenca de olas artificiales poco profunda, que medía 160 por 87 pies, dentro de una arena oscura y cavernosa. En el pasado reciente, había utilizado la piscina para estudiar cómo los deslizamientos de tierra crean tsunamis. Ese trabajo lo hizo conocido en el campus como el tipo que arrojó 3,000 libras de grava a la piscina. Los trabajadores universitarios armados con palas y escobas tenían la tarea de meterse en el agua para limpiar los escombros, una y otra vez.



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